Special Olympics | Boutade interviewt Johan Willemstein

Als 14-jarige liep hij in 1966 zijn eerste Vierdaagse. Nu, 50 jaar later, is Johan Willemstein voorzitter van Stichting DE 4DAAGSE en marsleider van dit enorme wandelevenement, dat dit jaar van 19 tot en met 22 juli wordt gehouden. Hij hoopt alle deelnemers aan de wandeldriedaagse van de Special Olympics tijdens de feestelijke intocht op de Via Gladiola te begroeten.

Wandelen als rode draad

Hij liep de Vierdaagse twaalf keer: “Dat loopt als een rode draad door mijn leven: ik zat als jongetje van een jaar of vijf al in mijn korte broek op de rand van de stoep naar die intocht te kijken en dacht dan: ‘als ik later groot ben…’. En toen ik later groot was, de instapleeftijd was in die tijd 14 jaar, was dat ook mijn eerste jaar om mee te lopen.” Sinds die tijd is hij nooit meer van de Vierdaagse los geweest. Het lopen sloeg hij maar één keer over: in verband met zijn eindexamen. Ook sinds hij in 1981 in de organisatie van het evenement terechtkwam sloeg hij maar één keer een Vierdaagse over: toen hij als militair een half jaar naar Bosnië werd uitgezonden. “Vanaf de prille jeugd, ik ben nu 63, is het altijd bijgebleven.”

Johan Willemstein meldde zich in 1972 na het voltooien van het gymnasium aan de Koninklijke Militaire Academie (KMA): “De logica achter die keuze ontbrak volstrekt, maar het was een mooie studie, gecombineerd met het sportieve en fysieke en een beetje avontuur.” Aan de KMA raakte hij onder meer bevriend met Peter van Uhm, die tijdens de Special Olympics marsleider van de wandeldriedaagse is. Tijdens zijn loopbaan bij defensie investeerde Johan Willemstein al veel vrije tijd in de Vierdaagse in Nijmegen, sinds 1999 als lid van het bestuur. Nadat hij zijn militaire carrière in 2006 afsloot was een goede tijdsinvulling dan ook snel gevonden: “Op het moment dat ik afzwaaide had men al voorzien dat ik voorzitter zou worden van de stichting. Dat is dan wel een hele mooie overgang, want ik was net 55 en had de handen vrij en nog zoveel tijd en energie. Aan de baan van voorzitter van de stichting heb ik een vierdaagse werkweek. Dat zou je niet naast een andere baan kunnen doen”.

De Vierdaagse is een populair evenement, zowel onder de wandelaars als onder de vele vrijwilligers die zich elk jaar inzetten: “Sporten, beweging, positieve beleving en een goede sfeer: dat alles maakt dat mensen een trots hebben ontwikkeld.” Elk jaar melden zich meer wandelaars én meer vrijwilligers dan de organisatie een plekje kan geven. Qua omvang kan er niets meer bij, maar aan de kwaliteit van de wandelbeleving wordt hard gewerkt: “Wij hebben maar één opdracht, één missie: de wandelaars vier zo feestelijk en zo veilig mogelijke dagen wandelen aan te bieden. We zorgen voor dweilorkesten, gecertificeerde blarenprikkers, goede en schone sanitaire voorzieningen, enzovoorts.”

Hart voor de SONS

Zijn kennis en ervaring deelt Johan Willemstein graag met de organisatie van de Nationale spelen: hij hielp bij het leggen van het contact met het defensiebedrijf om Heumensoord als Olympisch dorp in te richten en bracht de organisatie op het idee om de deelnemers aan de wandeldriedaagse in het zonnetje te zetten tijdens de feestelijke intocht van de Vierdaagse: “Ik kan geen sympathieker doel bedenken dat beter past bij ons non-commerciële, laagdrempelige, sportief bezig zijn. Ik heb niet alleen mijn linker, maar ook mijn rechterhand aangeboden.” Namens defensie werkte Johan Willemstein in 1980 mee aan de organisatie van de Paralympics in Nederland: “Dat is een fantastische periode geweest, maar ik denk dat ik deze Special Olympics nog mooier vind, omdat dit nog weer iets anders met je doet, ook voor de sporter zelf.”

Hoewel de laatste dag van de Vierdaagse druk en hectisch genoeg zal zijn, gaat Johan Willemstein er alles aan doen om de deelnemers aan de wandeldriedaagse van de Special Olympics een onvergetelijke intocht te bezorgen in Nijmegen: “We willen hen een plek geven in onze intocht, tussen al die tribunes, waar de mensen allemaal zitten te applaudisseren. Ik denk dat dit heel bijzonder gaat worden. Het is een van de dingen waar ik echt naar uitkijk. We zorgen dat de eretribune vol zit als de driedaagsewandelaars binnenkomen: schijnwerpers erbovenop!”

Boodschap aan de deelnemers

Johan Willemstein geeft alle sporters het advies zich goed voor te bereiden en vooral veel te genieten tijdens de Special Olympics. Hij hoopt dat alle sporters en wandelaars een gevoel van saamhorigheid zullen ervaren: “Wij hebben een Vierdaagselied en een van de coupletten eindigt met: ‘Want wij zijn een voor allen en allen zijn wij een’. Ik hoop dat de sporters en de wandelaars van de driedaagse dat gevoel zullen krijgen, dat ze in de beleving van de Spelen voelen: ‘We zijn er ook voor elkaar’.”

Quote Johan Willemstein

FacebookTwitterPinterestDelen